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10 curiosidades sobre los océanos

Los océanos cubren más del 70% de la superficie de la Tierra, y su importancia es crucial para la supervivencia de la biota planetaria, entre la que nos encontramos nosotros mismos como especie. Hoy es más necesario que nunca recordar por qué la Tierra es conocida como el ‘planeta azul’. 

Los océanos regulan el clima de la Tierra, absorben gran cantidad de dióxido de carbono de la atmósfera, proporcionan gran parte del oxígeno que respiramos y del alimento que consumimos. Han sufrido durante décadas los estragos de la contaminación, se han convertido en un sumidero de desechos, han soportado la degradación de los ecosistemas marinos y han sido objeto de una sobrepesca indiscriminada. Ahora, el cambio climático, la acidificación y los microplásticos están amenazando su salud a un ritmo sin precedentes, por eso es más necesario que nunca tomar conciencia sobre lo crucial que resultan para nuestra supervivencia como especie, máxime si tenemos en cuenta que cubren cerca del 70% del planeta. Pero, a pesar de su crucial importancia, estas enormes masas de agua todavía esconden grandes incógnitas: conocemos poco sobre las profundidades abisales, se cree que más de un tercio de las especies que pueblan el océano todavía no han sido descubiertas… Por todo ello, hoy es más necesario que nunca recordar por qué la Tierra es conocida como el ‘planeta azul’.

1- ¿Cuál es el volumen total de agua de la Tierra?

Volumen de agua que existe en el planeta. Ilustración: NOAA

El nuestro es un planeta conformado en su mayor parte por agua. Pero ¿de cuánto estamos hablando exactamente? Alrededor del 71% de la superficie de la Tierra está cubierta por este elemento, y los océanos albergan alrededor del 96,5% de todo ese volumen. El agua puede encontrarse también en el aire, en forma de vapor, así como el ríos, lagos, casquetes polares y glaciares, en acuíferos, en la humedad que se condensa en el suelo… y en el interior de nuestro propio organismo.

Además, existe otra particularidad: toda esa agua está en continuo movimiento y transforma de un estado a otro gracias al conocido como ‘ciclo del agua’, sin el cual no existiríamos.

Para entender la importancia de la distribución del agua en el mundo y la cantidad de ella que existe, el año pasado, el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS por sus siglas en inglés), elaboró una detallada ilustración en la que se distinguía visualmente cuánto ocupa toda esa agua. La ilustración del globo muestra esferas azules que representan cantidades relativas de agua en comparación con el tamaño del planeta. Cuando comparamos su volumen con el de la Tierra, su tamaño es relativamente pequeño. Aun así las cantidades de agua no son nada desdeñables: el volumen de la esfera más grande, que representa toda el agua en, dentro y sobre la Tierra, sería de aproximadamente 1.386 millones de kilómetros cúbicos (Km3). Imaginad una enorme esfera con 1.384 kilómetros de diámetro, casi la distancia entre Barcelona y Liverpool. Todavía más sorprendente es el volumen total de agua dulce en estado líquido disponible en ríos pantanos, aguas subterráneas y lagos… vendría a ser de 10,63 millones de Km3. ¿Piensas que es mucho? Para empezar, se trata de menos de un 1% de toda el agua que existe en el mundo. Además, hasta un 99% de toda esa agua no está disponible para el consumo, pues en muchos casos se encuentra en acuíferos subterráneos. De esos 10 millones de km3 únicamente podemos aprovechar menos de 100.000 km3(concretamente, 93.113). En el gráfico, esa cantidad es lo que corresponde a esa burbuja pequeñita situada sobre Atlanta, en el Estado de Georgia.

Ahora pensemos en grande. En el mundo somos más de 7.000 millones de personas. Si hacemos la división, daría un máximo de 14.285 millones de metros cúbicos por habitante a lo largo de toda su vida. ¿Os parece mucho? Un dato: en España, un estudio elaborado por una conocida marca de bricolaje concluía que cada año podrían estar despilfarrándose una media de 900 metros cúbicos solo en el mantenimiento de las piscinas y jardines de domicilios privados... Saquen sus propias conclusiones.

2- ¿Cuánta agua está congelada?