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Un estudio encuentra que la crisis climática hace que los bosques del mundo sean más pequeños y más jóvenes

El aumento de las temperaturas, los desastres naturales y la deforestación tienen un alto costo, dicen los científicos

El estudio estima que la tala humana de árboles ha reducido el área forestal total en un 12% desde 1900. Fotografía: Sean Gallup / Getty

La crisis climática y la tala masiva de árboles han hecho que los bosques del mundo sean significativamente más pequeños y jóvenes en general, según un análisis.

Se espera que la tendencia continúe, dicen los científicos, con consecuencias preocupantes para la capacidad de los bosques de almacenar carbono y mitigar la emergencia climática y para la vida silvestre en peligro de extinción que depende de bosques antiguos y ricos.

El análisis de más de 150 estudios previos encontró que la tasa de mortalidad de los árboles ha aumentado, duplicándose en América del Norte y aumentando significativamente en la Amazonía, por ejemplo. El impacto de la destrucción del bosque había reducido el área del bosque antiguo en un tercio desde 1900, dijeron los investigadores.

Pero el aumento de las temperaturas causado por el calentamiento global también reduce el crecimiento y aumenta la muerte de los árboles al limitar la fotosíntesis y causar estrés. Además, las altas temperaturas, la sequía, los fuertes vientos de tormenta y las plagas y enfermedades afectan más a los árboles viejos y están en aumento.

Tom Pugh, científico de la Universidad de Birmingham, Reino Unido, afirma: “Nuestro estudio revisa la creciente evidencia de que el cambio climático está acelerando la mortalidad de los árboles, empujando cada vez más a los bosques del mundo a ser más jóvenes y de menor tamaño.

“Se han vuelto cada vez más pequeños y más jóvenes durante el siglo pasado, principalmente debido a los efectos del cambio en el uso de la tierra por parte de los humanos y problemas como incendios forestales y ataques de insectos y sequías. Estas son cosas que están aumentando en frecuencia y gravedad ".

Hubo excepciones, dijo Pugh, como los bosques en latitudes altas: "Pero en un mundo que generalmente es más cálido, la mayor parte del planeta estará cubierta por bosques que generalmente son de menor tamaña en extensión y porte de los árboles".

"En los últimos cien años hemos perdido muchos bosques viejos", dijo Nate McDowell, del Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico del Departamento de Energía de EE. UU., Quien dirigió el análisis. "Han sido reemplazados en parte por zonas no forestales y en parte por bosques jóvenes. Esto tiene consecuencias en la biodiversidad, la mitigación climática y la silvicultura ”.

La investigación, publicada en la revista Science que incluye el análisis de datos satelitales sobre el cambio en el uso de la tierra, estimó que la tala humana de árboles había reducido el área forestal total en un 12% desde 1900. La proporción de bosques viejos, de más de 140 años, cayó del 89% al 66% en ese tiempo. La falta de datos significaba que los investigadores no podían hacer una estimación precisa de cuánto años se había reducido la edad media de los bosques. 

El aumento de los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera podría aumentar el crecimiento de los árboles, pero los investigadores afirman que esto parecía ocurrir solo en bosques más jóvenes con abundantes nutrientes y agua. Sin embargo, la mayoría de los bosques tienen nutrientes y agua limitados, lo que reduce drásticamente los beneficios del dióxido de carbono para los árboles. 

Pugh asegura que la gran mayoría de los bosques en el Reino Unido y Europa eran ejemplos de bosques poco naturales y jóvenes. "No tienen la talla que muchos de esos bosques habrían tenido antes de que los humanos los cambiaran fundamentalmente talando a intervalos regulares y plantando nuevas especies, en algunos casos monocultivos". 

El profesor Tom Crowther, de la Universidad ETH de Zurich en Suiza y que no forma parte del equipo de análisis, dijo que el estudio era extremadamente importante: "Durante mucho tiempo, los científicos han pronosticado que el CO2 elevado y el calentamiento aumentarán el almacenamiento de carbono en los bosques que ayudarán a compensar el cambio climático. Pero este estudio se suma a la creciente preocupación de que estos factores, junto con la perturbación humana, de hecho puedan estar disminuyendo la cantidad de carbono almacenado en estos ecosistemas. 

"Pero también sugiere que, si podemos proteger los bosques que ya tenemos y permitir que crezcan hasta la madurez, existe un enorme potencial para que capturen una gran cantidad de carbono adicional", dijo. 

El profesor Simon Lewis, del University College London, dijo: “Debido a que el bosque antiguo se está perdiendo, en promedio, en todo el mundo, los bosques son cada vez menores y más jóvenes. Sin embargo, en contra de esto, y lo que los investigadores no destacan es que dentro de muchos bosques antiguos está sucediendo lo contrario. 

“Los bosques tropicales y boreales intactos del mundo son importantes a nivel global como sumideros de carbono, y se están haciendo más grandes en tamaño. Los bosques del mundo actualmente desaceleran el cambio climático, y aunque las tendencias de mortalidad futuras podrían revertir esto, las ideas en el nuevo informe no cambian lo que el mundo necesita hacer: estabilizar el clima al llevar rápidamente a cero las emisiones de combustibles fósiles y proteger los bosques del mundo. " 

Pugh dijo que el análisis de las condiciones cambiantes en todo el mundo también tenía implicaciones para proteger los bosques. "Cuando piensas en términos de conservación, puede ser bastante conmovedor", dijo. "Podría estar tratando de preservar un ecosistema [forestal] que fundamentalmente no puede seguir existiendo de la forma en que ha existido en el pasado". 

(Enlace a la noticia original publicada en The Guardian por Damian Carrington Environment editor el 28 de mayo de 2020)

https://www.theguardian.com/environment/2020/may/28/climate-crisis-world-forests-shorter-younger-study