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Una emisión masiva de metano a la atmósfera, vista desde el espacio

El primer satélite diseñado para monitorizar continuamente el planeta en busca de fugas de metano hizo un sorprendente descubrimiento el año pasado: Un accidente poco conocido en un pozo de gas en un sitio de fracking en Ohio fue de hecho una de las mayores fugas de metano jamás registradas en los Estados Unidos.

Los hallazgos de un equipo de científicos holandés-estadounidenses, publicados el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, marcan un paso adelante en el uso de la tecnología espacial para detectar fugas de metano, un potente gas de efecto invernadero que contribuye al calentamiento global, procedentes de yacimientos de petróleo y gas en todo el mundo.

Los científicos dijeron que los nuevos hallazgos reforzaron la opinión de que las liberaciones de metano como éstas, que son difíciles de predecir, podrían estar mucho más extendidas de lo que se pensaba.

"Estamos entrando en una nueva era. Con una sola observación, una simple pasada, podemos ver el penacho de metano provenientes de grandes fuentes de emisión", dijo Ilse Aben, experta en teledetección satelital y una de las autoras de la nueva investigación. "Eso es algo totalmente nuevo que antes no podíamos hacer desde el espacio."

¿Qué está pasando en la tierra?

 Los científicos también dijeron que los nuevos hallazgos reforzaron la opinión de que las emisiones de metano de las instalaciones petroleras están mucho más extendidas de lo que se pensaba.

La explosión, en febrero de 2018 en un pozo de gas natural administrado por una subsidiaria de Exxon Mobil en el condado de Belmont, Ohio, liberó más metano del que liberan todas las industrias de petróleo y gas de muchos países en un año, detecto el equipo de investigación. El episodio de Ohio provocó que unos 100 residentes en un radio de una milla evacuaran sus casas mientras los trabajadores conseguían tapar el pozo.

En ese momento, la subsidiaria de Exxon, XTO Energy, dijo que no podía determinar inmediatamente cuánto gas se había escapado. Pero la Agencia Espacial Europea acaba de lanzar un satélite con un nuevo instrumento de vigilancia llamado Tropomi, diseñado para recoger mediciones más precisas del metano.

"Dijimos:'¿Podemos verlo? Veamos", dijo Steven Hamburg, un científico con sede en Nueva York con el Fondo de Defensa Ambiental, que había estado colaborando en el proyecto del satélite con investigadores del Instituto Holandés de Investigación Espacial en Utrecht, Países Bajos.

La producción de gas natural ha sido objeto de un mayor examen debido al predominio de fugas de metano -el principal componente incoloro e inodoro del gas natural- en la cadena de suministro del combustible.

Cuando se quema el gas para producir electricidad, el gas natural es más limpio que el carbón, produciendo aproximadamente la mitad del dióxido de carbono que el carbón. Pero si el metano se escapa a la atmósfera antes de ser quemado, puede calentar el planeta más de 80 veces para la misma cantidad de dióxido de carbono y durante un período de 20 años.

Las mediciones del satélite mostraron que, en Ohio, en los 20 días que tardó Exxon en taponar el pozo, se liberaron unas 120 toneladas métricas de metano por hora. Esto equivale a dos veces la cantidad de la mayor fuga de metano conocida en los Estados Unidos, de una instalación de almacenamiento de petróleo y gas en el Cañón de Aliso, California, en 2015, aunque ese evento duró más tiempo y tuvo emisiones más altas en general.

La explosión de Ohio liberó más metano que las emisiones registradas de las industrias de petróleo y gas de países como Noruega y Francia, según estimaron los investigadores. Los científicos dijeron que las mediciones del sitio de Ohio podrían significar que otras grandes fugas no están siendo detectadas.

"Cuando empecé a trabajar en el metano, ahora hace una década, la línea estándar era: 'Lo tenemos bajo control. Lo estamos manejando", dijo el Dr. Hamburgo. "Pero, de hecho, no tenían datos. No lo tenían bajo control, porque no entendían lo que realmente estaba pasando. Y no puedes manejar lo que no mides".

Un portavoz de Exxon, Casey Norton, dijo que los propios científicos de la compañía habían examinado imágenes y tomado lecturas de presión del pozo para llegar a una estimación de las emisiones del estallido. Exxon está en contacto con los investigadores de satélites, dijo el Sr. Norton, y han acordado sentarse y hablar más para entender la discrepancia y ver si hay algo que se pueda aprender".

 "Esto fue una anomalía", dijo. "Esto no es algo que ocurre regularmente. Y hacemos todo lo posible para evitar que esto suceda".

Una investigación interna encontró que la alta presión había provocado que la cubierta del pozo, o revestimiento interno, fallara, dijo el Sr. Norton. Después de trabajar con los controladores de presión de Ohio en mejoras de seguridad, dijo, el pozo está actualmente en servicio.

Miranda Leppla, jefa de política energética del Consejo Ambiental de Ohio, dijo que había habido quejas sobre problemas de salud - irritación de garganta, mareos, problemas respiratorios - entre los residentes más cercanos al pozo.

"Las emisiones de metano, desgraciadamente, no ocurren de forma rara, sino son una amenaza constante que exacerba el cambio climático y puede dañar la salud de los habitantes de Ohio", dijo.

Los científicos dijeron que una tarea crítica era ahora ser capaces más rápidamente de identificar, a través de las decenas de millones de puntos de datos que el satélite recolecta cada día, los puntos calientes de metano. Los estudios de los campos petroleros en los Estados Unidos han demostrado que un pequeño número de sitios con altas emisiones son responsables de la mayor parte de las emisiones de metano.

Hasta ahora, la detección y medición de fugas de metano ha implicado costosos estudios de campo utilizando aviones y cámaras de infrarrojos que hacen visible el gas invisible. En una investigación visual publicada la semana pasada, el New York Times utilizó equipos de medición aerotransportados y cámaras infrarrojas avanzadas para exponer a seis de los llamados super-emisores en un campo petrolero del oeste de Texas.

En otro artículo publicado en octubre, los investigadores detallaron el uso de dos satélites para detectar y medir una fuga de metano a largo plazo de una estación compresora de gas natural en Turkmenistán, en Asia Central. Los investigadores estimaron que las emisiones eran aproximadamente comparables a la liberación total del evento del Cañón Aliso.

La fuga se ha detenido, según las lecturas de los satélites, después de que los investigadores dieran la alarma por canales diplomáticos.

 "Esa es la fuerza de los satélites. Podemos buscar en casi todo el mundo", dijo el Dr. Aben, científico principal del Instituto Espacial Holandés de Utrecht y autor de ambos artículos.

 La búsqueda de fugas de metano con la tecnología satelital tiene sus límites. Los satélites no pueden ver bajo las nubes. Los científicos también deben hacer cálculos complejos para tener en cuenta el metano de fondo que ya existe en la atmósfera terrestre.

 No obstante, los satélites serán cada vez más capaces de detectar rápidamente las grandes emisiones y de arrojar luz sobre el aumento de los niveles de metano en la atmósfera, que ha sido particularmente pronunciado desde 2007 por razones que aún no se entienden del todo. La producción de gas natural, que se aceleró justo cuando saltaron los niveles de metano en la atmósfera, ha sido estudiada como una de las posibles causas.

 "En este momento, no tenemos una estimación global de la frecuencia con la que suceden estas cosas", dijo el Dr. Hamburg del Fondo de Defensa Ambiental. "¿Es un evento que se celebra una vez al año? ¿Una vez a la semana? ¿Una vez al día? Saber eso hará una gran diferencia al tratar de entender completamente cuáles son las emisiones agregadas del petróleo y el gas".

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