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Nuevas pruebas de los riesgos de virus del comercio de especies salvajes

Ratas en venta en un mercado de Vietnam

Las ratas que se venden en los mercados y restaurantes del sudeste asiático albergan múltiples coronavirus, según muestra un estudio.

La proporción de positivos aumentó a medida que los animales vivos se pasaron del "campo al plato", lo que sugiere que estaban incorporando virus en el momento de hacerlo.

Las cepas detectadas son diferentes del Covid-19 y no se considera que sean peligrosas para la salud humana.

Pero los científicos han advertido desde hace tiempo que el comercio de animales salvajes puede ser una fuente de incubación de enfermedades.

La mezcla de múltiples coronavirus, y su aparente multiplicación a lo largo de la cadena de suministro en los restaurantes, sugiere "un riesgo máximo para los consumidores finales", dijo un equipo de investigadores de los EE.UU. y Vietnam.

Se cree que los orígenes de la actual pandemia se encuentran en el comercio de la fauna salvaje, con la enfermedad emergiendo en los murciélagos y saltando a las personas a través de otra especie, aún no identificada.

Los nuevos hallazgos, considerados preliminares, se refieren a las ratas, pero pueden aplicarse a otros animales salvajes, como las civetas y los pangolines, que también se recogen, transportan y confinan en grandes cantidades.

Los gatos de algalia son una fuente de alimento en el sudeste de Asia

"Aunque no se trata de virus peligrosos, ofrecen información sobre la forma en que los virus pueden modificarse en esas condiciones", dijo Sarah Olson, del grupo de conservación con sede en Nueva York, WCS, que dirigió el estudio junto con expertos en Viet Nam.

La co-investigadora, Amanda Fine, también de la WCS, añadió: "Las cadenas de suministro de la fauna salvaje, y las condiciones que viven los animales mientras están en la cadena de suministro, parecen intensificar enormemente la presencia de coronavirus".

Las ratas son una fuente de alimento común en Vietnam, donde son capturadas en los campos de arroz y se las lleva a los mercados y restaurantes, para ser despiezadas como fuente de carne fresca. Los roedores también se crían en granjas de fauna salvaje, junto con otros animales como los puercoespines.

Se detectaron seis coronavirus conocidos en muestras tomadas en 70 lugares de Vietnam entre 2013 y 2014. Se encontraron altas cantidades de muestras que dieron positivo en ratas de campo destinadas al consumo humano.  La probabilidad de obtener resultados positivos aumentó considerablemente a lo largo de la cadena de suministro:

Granjas - 6%

Comerciantes - 21%

Grandes mercados - 32%

Restaurantes - 56%.

Las frecuencias de detección en las poblaciones de roedores en su hábitat "natural" están más cerca del 0-2%, dijeron los investigadores.

El estudio se llevó a cabo con expertos en salud animal en Vietnam, que está considerando la posibilidad de prohibir el comercio y el consumo de vida salvaje.

Los expertos en conservación dicen que la pandemia de coronavirus es un momento decisivo para frenar el comercio mundial de vida salvaje. Los mercados húmedos pueden ser "bombas de relojería" para las epidemias, advierten, reuniendo a diferentes especies que pueden diseminar el virus.

China prohibió la cría y el consumo de animales salvajes vivos a raíz del brote, pero sigue habiendo resquicios legales, como el comercio de animales para medicina, mascotas e investigación científica.

China ha tomado medidas para eliminar los pangolines de la lista oficial de tratamientos de la medicina tradicional china. Las escamas son muy codiciadas por los practicantes de la medicina tradicional china, mientras que la carne de pangolín se considera un manjar.

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